Финансовый леверидж представляет собой процесс использования кредитных ресурсов в совокупности с собственными средствами в целях увеличения доходности на вложенный капитал, применяется в сфере инвестиций и торговли ценными бумагами, а также в других сферах (например, производственный леверидж распространен в реальном секторе экономики). Показывая соотношение заемных средств к собственным, финансовый леверидж активно практикуется в условиях торговли на биржевом рынке, где данное понятие имеет несколько иное название – маржинальное кредитование или торговля с кредитным плечом.

Покупая ценные бумаги с использованием левериджа (плеча) игрок вносит только часть средств от общей стоимости пакета, а оставшиеся средства ему предоставляет брокер в виде кредита. На уровне маржи 25% инвестор может купить акций на сумму, к примеру, 10000р., потратив на это всего 2500р. собственных денег, остальные 7500р. он получает в кредит от брокера. В данном случае финансовый леверидж (или кредитный рычаг) составляет 1:4.

В результате такой покупки любое движение цены увеличивается в четыре раза, например, если акции Мечел вырастут на 2%, прибыль увеличится на +8%. Однако существует и другая сторона «медали», при падении цены на 2% инвестор получает убыток в четыре раза превышающий падение цены (т.е. -8%). Способность плеча «съедать» прибыль в периоды снижения финансовых рынков часто игнорируется участниками торгов, что приводит к банкротству их торговых счетов за меньшее количество неудачных трейдов.

Другим примером, когда используется финансовый леверидж, является построение следующей пирамидальной схемы: сначала игрок приобретает некоторое количество ценных бумаг, после чего берет кредит под залог этих биржевых активов, на полученные кредитные ресурсы он снова покупает те же самые ценные бумаги и берет новый кредит под залог вновь купленных акций. Такую махинацию инвестор может проделать не один раз, в результате чего с каждым разом возрастает итоговое кредитное плечо.

Рассмотренная схема успешно работает только в условиях растущего рынка, т.к. с каждым разом обеспечение по кредиту возрастает и появляется некоторая «подушка безопасности», принося инвестору прибыль, значительно превышающую доход от инвестирования только собственных денег. Однако когда рынок из фазы роста переходит в фазу снижения, убытки начинают сыпаться пропорционально взятому кредитному плечу. Снижение стоимости акций, находящихся в залоге, снижает обеспечение по кредиту, в результате чего кредитор либо требует срочно пополнить счет, либо принудительно продает бумаги, находящиеся в залоге по невыгодным для игрока ценам.

Финансовый леверидж характеризует процесс наращивания займов, соответственно обратный ему процесс делевериджа отражает процедуру очищения экономики от таких «надутых» кредитов. Самым ярким примером финансового левериджа и последующего делевериджа в мировой экономике считается кризис 2008 года.