Бреттон Вудская валютная система действовала с 1944 г. по 1971 г., с ее принятием доллар США стал эталонной валютой и был привязан к стоимости золота. Валютные курсы других стран мира устанавливались относительно стоимости доллара и имели твердый обменный курс (поддерживались в коридоре +/-1%). Бреттон Вудская валютная система фактически стала завершающим этапом эпохи золотого стандарта и фиксированных курсов валют. После перехода в 1976 г. к Ямайскому соглашению началась эра плавающих валютных курсов.

Главной целью Бреттон-Вудской конференции 1944 г. было возрождение и наращивание объемов мировой торговли, которые значительно упали за период войны. На данном собрании страны постепенно налаживали отношения в валютном вопросе, которые до этого отсутствовали в принципе. Именно на этом созыве были образованы такие международные организации как МБРР и МВФ, которые в дальнейшем обеспечивали валютное сотрудничество, а также кредитовали участников для поддержания стабильности их валют.

Бреттон Вудская валютная система по-прежнему оставляла за золотом статус денежного средства, но теперь доступ к металлу был значительно ограничен – рассчитываться им могли только Центральные Банки между собой, т.е. на государственном уровне (а до этого возможность менять бумажные банкноты на золото имел любой человек).

Другим принципом концепции стало признание Американского Доллара США в качестве образцовой валюты – именно относительно него оценивалась стоимость тройской унции золота (35$), а также стоимость всех остальных валют мира. Центробанки были обязаны поддерживать стабильность курса своей денежной единицы относительно USD с малой долей погрешности (+/-1%), для выравнивания погрешности допускались валютные интервенции.

Конец золотой эры

После долгих лет функционирования такая система показала свою противоречивую сущность, названную экономистами парадоксом Триффина. Суть в том, что с одной стороны, эмиссия доллара должна совпадать с реальными запасами золота в стране, иначе его конвертируемость и пригодность встанет под вопрос, а в итоге доверие к ней пропадет. С другой стороны, объем американских денег в обращении должен обеспечивать растущие потребности международной торговли, что априори подразумевает все новые дополнительные эмиссии доллара.

В результате в 1971 г. началась перестройка мировой валютной системы – сначала возможность для Центробанков конвертировать доллары в золото была отменена (цена золота теперь не была привязана к официальному курсу 35$ за тр. унцию). Затем в 1973 г. созвана Ямайская конференция, на которой было решено перейти к принципам плавающих курсов валют, а статус золота с «денежного инструмента» был изменен на «товар». Ямайский строй был введен в 1976 г.